Bloomberg: Vendedores de cigarrillos en Caracas son comerciantes de divisas disfrazados

Vendedores en Caracas. Foto: Carlos Becerra / Bloomberg

 

 

Los vendedores de cigarrillos trotan arriba y abajo las aceras y entran y salen del tráfico, gritando para anunciar sus productos. Venden muchas marcas de las que nunca has oído hablar en El Comercio, en cual durante años ha sido el paraíso del tabaco barato en Catia. Pero en estos días, no todos los clientes están aquí para fumar. El verdadero negocio secundario de El Comercio es cambiar dinero: Dólares estadounidenses por bolívares, la moneda ridículamente hiperinflada de Venezuela.

Por Alex Vásquez | Bloomberg.com

Traducción libre del inglés por lapatilla.com

Los cigarrillos actúan como un farol ante la remota posibilidad de que la policía pase de largo y se ofenda por una actividad que es, al menos en los libros, ilegal. También son excelentes herramientas de lavado. “Los cigarrillos son la máquina perfecta para conseguir bolívares”, dijo Carlos Gómez, un flaco de 27 años con gafas de sol envolventes, que estaba colocando sus productos para exhibirlos en una destartalada mesa de madera. (Sus mejores clientes: otros vendedores ambulantes o tenderos que compran al por mayor para revender cajetines en barrios lejanos).

Lo loco es que los bolívares son productos candentes en un país que, a todos los efectos, ha adoptado la moneda de curso legal de EEUU. Pero esta dolarización de la economía se llevó a cabo al estilo de Nicolás Maduro, que es al azar y el caos, y como resultado, el bolívar nunca fue realmente eliminado. Todavía circula y, curiosamente, todavía se requiere para pagar por ciertas cosas.

Los pobres son los más afectados por esta falla. Porque mientras que las personas con recursos económicos simplemente pagan las cosas con dólares a través de tarjetas de crédito o débito extranjeras o Zelle o dinero en efectivo, los pobres necesitan bolívares para tomar los autobuses y comprar gasolina subsidiada y comprar alimentos básicos como harina y frijoles de los comerciantes, desesperados por bolívares que ellos mismos dan grandes descuentos por el pago en esa moneda.

Y así ha surgido un sólido mercado de divisas en Catia, una barriada en expansión de edificios bajos, chozas y tierra. Atrae a personas como Rafael Vargas, de 52 años, un guardia de seguridad al que a menudo se le paga en dólares y toma el autobús para cruzar la ciudad hasta su trabajo en un elegante edificio de apartamentos en Campo Alegre.

Podía hacer sus negocios en un banco, por supuesto, pero eso significaría esperar en la fila durante horas. Y en muchos bancos, existen límites de retiro diarios. Vargas necesita al menos 800 mil bolívares al día para cubrir el pasaje del autobús hacia y desde su trabajo.

Entonces va a El Comercio, en el medio de Catia, donde nunca está contento con el tipo de cambio. “Terminan robando parte de tu dinero, pero no puedes hacer nada para evitarlo, porque tienes que ir a trabajar”, dijo tras cambiar un billete de un dólar arrugado. “Si no trabajamos, no comemos”.

En este momento, obtendrás alrededor de 2 millones de bolívares por un dólar en las películas. La tasa oficial del régimen chavista, por lo que vale, es de 2,8 millones. (Para el contexto, 1 millón es el nuevo bolívar más grande, el régimen acaba de comenzar a imprimir en su búsqueda aparentemente interminable de crear billetes en denominaciones lo suficientemente gigantescas para un contexto adicional, una botella de cerveza en un bar a un precio razonable cuesta alrededor de 3 millones de bolívares).

Las cuadrillas de cigarrillos ven de todo tipo, desde gente como Vargas hasta mineros de oro que manejan 14 horas desde Las Claritas en el sur de Venezuela y llegan con las maletas llenas.

“Hay mineros que traen 10 mil o 15 mil dólares”, dijo Gómez. “Con esos dólares compramos cartones de cigarrillos”.

Los vendedores los obtienen muy baratos de los mayoristas que los importan (en realidad, contrabando podría ser la palabra correcta) de Colombia o las islas del Caribe y los venden a un precio muy alto de bolívares, que dan la vuelta y venden a las multitudes que llevan dólares. Es revelador que el consumo de las no famosas marcas de cambiadores de cigarrillos Hawk se haya disparado alrededor de un 300% desde 2019, según un informe de Bigott, la unidad local de British American Tobacco Plc.

En cuanto a los mineros, se les paga en dólares por el oro que excavan ilegalmente y necesitan bolívares vivos. Las Claritas es un puesto de avanzada tan remoto que la economía es básicamente una carrera exclusivamente en efectivo. Las señales de Internet y celulares son tan débiles que las transacciones con tarjeta generalmente no se realizan. Los comercios darán un 50% de descuento por pago en bolívares.

De ahí la caminata a Catia, o a algunos otros barrios de Caracas, al centro o en Petare, el barrio marginal más grande del país. Allí, el subterfugio a veces involucra paletas y café. “Compre 1,1 para comprar, compre 1”, gritan los cambiadores de divisas apenas ocultos en cada esquina.

Existen otros métodos para adquirir bolívares, por supuesto. En algunos autobuses, los conductores hacen intercambios bajo el volante y la gente acepta la tarifa que se ofrece. “Es la forma más fácil de conseguir bolívares rápido”, dijo Yajaira Meza, ama de llaves de 51 años. “No tenemos otra opción”.

Los bolívares son tan preciados como el billete más valioso del país, ese que protagoniza George Washington. El sencillo es escaso y tan deseado que si puedes conseguir ocho de ellos, alguien en Catia te dará el equivalente a 10 dólares en bolívares.

¿Sigues confundido por todo esto? No te sientas mal. Los venezolanos también.